Pierre André Latreille: el entomólogo que se salvó de un escarabajo

Pierre André Latreille: el entomólogo que se salvó de un escarabajo

El escritor griego Esopo, que vivió en el siglo VI a. C., habla de un león que, compadeciéndose de un ratoncito, deja de comerlo. Ese ratoncito, del que el rey del bosque se había burlado por sus afirmaciones de poder serle útil en caso de necesidad, luego le salva la vida, después de que el felino quedó atrapado en una red de cazador. Como si dijera que no es la inferioridad aparente lo que hace que un amigo sea menos grande.

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A los antiguos romanos, en cambio, les gustó la historia de Androclus, un esclavo fugitivo condenado a morir en un circo, devorado por fieras. El león que debería haberlo comido vivo, en cambio, se agacha a sus pies, porque hace mucho tiempo Androclus había curado una pierna herida. No hace falta decir que el emperador libera al esclavo y también al león, que siguen siendo amigos para siempre.

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Antiguas leyendas sobre la fuerza de la amistad, que a veces puede guardar vidas.

Por extraño que parezca, un hombre que vivió en Francia en la segunda mitad del siglo XVIII escapa a una sentencia de muerte gracias a una cucaracha insignificante. No es que el insecto estuviera relacionado por amistad con ese señor, y su papel era completamente inconsciente ya que era salvífico.

Pierre André Latreille nació de forma ilegítima en una ciudad de la provincia francesa y, aunque abandonado por su madre al nacer, al menos tiene la suerte de ser apoyado por su padre, y luego por otros protectores que le hacen estudiar. Llega a París en 1778 donde, además de estudiar en el seminario, anda cazando insectos, su gran pasión.

Pierre André Latreille

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De hecho, Latreille se convertirá en un entomólogo importante, especialmente atraído por los artrópodos. los Jardín del Rey es el destino favorito de sus paseos, donde también aprende sobre plantas y descubre otra rama de las ciencias naturales que le interesa, la botánica. Se hace amigo del naturalista Lamarck, quien sienta las bases de la teoría de la evolución.

Mientras tanto, sin embargo, Francia se ve sacudida por vientos de tormenta: cae la Revolución sobre el Ancien Régime, caen muchas cabezas más o menos nobles (incluidas las de los soberanos), la monarquía da paso a la república, no sin antes haber visto el derrumbe del símbolo del odiado poder real, la prisión de la Bastilla. Es el 14 de julio de 1789.

En 1790, el gobierno revolucionario aprobó una ley, la Constitución Civil del Clero, que subordinaba efectivamente a la Iglesia católica francesa al poder estatal. Los sacerdotes deben prestar juramento de fidelidad al estado, y los que se niegan corren el riesgo de ser enviados a la colonia penal de Cayena, como para pronunciar una sentencia de muerte.
Pierre André Latreille es sacerdote católico, aunque nunca ha ejercido las funciones de ministro de la Iglesia. Sin embargo, se negó a prestar ese juramento y fue encarcelado, en noviembre de 1793, en la prisión de Burdeos.

Latreille, a pesar de estar en una prisión fétida y prácticamente seguro de tener un mal final, todavía se emociona al ver un insecto corriendo por el suelo: se pone a cuatro patas para observar un escarabajo raro, y así lo encuentra el médico de la prisión. a cuatro patas sobre las losas de piedra de la celda subterránea. Latreille recoge suavemente el insecto y se lo muestra al médico asombrado, diciéndole que es un insecto raro, llamado Necrobia ruficollis, un escarabajo carnívoro.

Imagen de Tomasz Klejdysz a través de Shutterstock – uso gratuito

El médico, asombrado por esa extraña circunstancia, decide comprobar si ese preso dice la verdad. Envíe el escarabajo a un naturalista local, Jan Baptiste Bory de Saint-Vincent, que solo tiene 15 años pero ya es un experto y también conoce el trabajo y los escritos de Latreille.

El jovencísimo naturalista, que también pertenece a una familia antirrevolucionaria, de alguna manera logra obtener la liberación del entomólogo y también la de un compañero de celda. Las crónicas dicen que en un mes todos los demás reclusos de la misma prisión de Latreille estaban muertos. El buen escape entonces Pierre André Latreille, gracias a Bory de Saint-Vincent, con quien sigue siendo un amigo de por vida.

Jan Baptiste Bory de San Vicente

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Tras la mala aventura, Latreille se dedica al estudio y la docencia, publica su primer libro sobre insectos a sus expensas, pero en 1797 vuelve a incurrir en la ira del régimen revolucionario: es puesto bajo arresto domiciliario y sus obras están prohibidas. Esta vez intervienen tres eminentes naturalistas, entre los que se encuentra Lamarck, y en dos años Latreille comienza a trabajar en la Museo Nacional de Historia Natural.

Siguieron décadas de incesante investigación, que le valieron su nombramiento como miembro de la Academia de Ciencias y, en 1829, la cátedra de entomología, que había sido de Lamarck.

Su contribución a la entomología fue de fundamental importancia, en particular para la clasificación natural de artrópodos, la subdivisión en géneros y para la definición de “especie tipo”. Latreille murió en 1833, y la Sociedad Entomológica Francesa decidió dedicarle un pequeño monumento, un obelisco colocado sobre su tumba en el cementerio de Père Lachaise, decorado con diversas inscripciones.

El monumento sobre la tumba de Latreille

Imagen de Louis-Parfait Merlieux a través de Wikipedia – Licencia CC BY 3.0

Las lecturas más significativas: “Necrobia ruficollis Latreillii salvator “o”Necrobia ruficoliis, salvador de Latreille ”. Cuando decimos la importancia de una especie …

Imagen de Pierre-Yves Beaudouin a través de Wikimedia Commons – con licencia CC BY-SA 3.0

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