La carta de Prete Gianni: una falsificación que impulsó a los cruzados a conquistar

La carta de Prete Gianni: una falsificación que impulsó a los cruzados a conquistar

A principios del siglo XII, la guerra por Tierra Santa rabiaba más que nunca: la primera cruzada había conducido a la formación de estados cristianos en Oriente Medio, pero decididamente inestables por la presión incesante de los árabes. Fue en este clima de tensión que nació la leyenda del sacerdote Gianni alrededor de 1050: de hecho, se extendió entre los pueblos cristianos la creencia de que un monarca descendiente de los magos, soberano de un enorme reino más allá del Éufrates, era preparándose para hacer la guerra a los árabes para guardar Tierra Santa. Todo esto siguió siendo una leyenda durante más de un siglo, hasta que algunas copias de una misteriosa carta, difundida por toda Europa, no suscitaron asombro y asombro: dirigida a Manuel I Comneno, emperador romano de Oriente, la epístola confirmó la existencia del Sacerdote. Gianni y describió su enorme poder, elevándolo así a un precioso aliado militar para los poderes cristianos.

Abajo, el sacerdote Gianni colocado en un trono de África Oriental, detalle de un atlas de 1538:

Sin embargo, la carta llegó en un momento demasiado providencial, ya que poco antes (en 1144) el primer estado cruzado fundado, el condado de Edessa, cayó en manos de los sarracenos; Por tanto, se cree que lo que naturalmente es una falsificación se distribuyó para infundir nuevas esperanzas en la empresa de los cruzados. Dado el contenido de la carta, ciertamente tuvo éxito:

Si realmente quieres conocer la grandeza y excelencia de nuestra Alteza y en qué tierras se extiende nuestro poder, debes saber y creer firmemente que yo, el sacerdote Juan, soy señor de señores y de todas las riquezas que hay debajo del cielo y en en virtud y en poder supero a todos los reyes de la tierra. Setenta y dos reyes nos rinden tributo. Soy un cristiano devoto y en todas partes protejo y apoyo a los cristianos pobres gobernados por la soberanía de mi Clemencia con limosnas. Tenemos el voto de ver el Santo Sepulcro con un ejército muy numeroso, como corresponde a la gloria de Nuestra Majestad humillar y derrotar a los enemigos de la cruz de Cristo y exaltar su bendito nombre … En nuestros dominios nacen y viven elefantes, dromedarios, camellos. hipopótamos, cocodrilos, metagalinares, cameteterni, tinsirete, panteras, onagros, leones blancos y rojos, oros blancos, mirlos blancos, cigarras mudas, grifos, tigres, chacales, hienas, bueyes salvajes, sagitario, hombres salvajes, hombres con cuernos, faunos, sátiros y mujeres de la misma especie, pigmeos, cinocefálicos, gigantes de cuarenta codos de altura, monóculos, cíclopes, un pájaro llamado fénix y casi todo tipo de animal que vive bajo la bóveda del cielo.. “

Arriba, cinocefálicos de una miniatura del siglo XIV:

Es fácil imaginar el gran impacto que una noticia de este tipo pudo haber tenido en los lectores, especialmente si se considera que la carta se extiende luego a una vasta lista de pueblos y animales desconocidos, riquezas, piedras y lugares mágicos, incluida incluso la presencia del paraíso terrenal, que en ese momento se suponía que estaba en Mesopotamia. También se rumoreaba que el presbítero Johannes, como se le llamaba habitualmente, ya había intentado acudir en ayuda del Reino de Jerusalén, pero había sido detenido en el Tigris; sin embargo, nada nos impidió predecir su regreso.

Así, la búsqueda del legendario sacerdote-rey se convirtió en una auténtica obsesión para los hombres de la Edad Media, que siguió siendo perseguida, cada vez menos, durante otro medio milenio: muchos misioneros y exploradores viajaron por Oriente en busca de él, formulando también diversas teorías. sobre su origen; la difusión y precisión, sin embargo, del Millón de Marco Polo hizo desaparecer toda esperanza residual de encontrar al soberano en Oriente.

Por eso, a partir del siglo XIV, los investigadores volvieron la mirada hacia la Etiopía inexplorada, ya famosa en la antigüedad como una tierra muy rica y misteriosa, en la que muchos soñadores ubicaban el reino fantasma, entre ellos el cartógrafo Ortelius, quien en 1573 creó el Presbiteri Iohannis sive. Abissinorum Imperii Descriptio: el mapa, además de contener muchos dibujos y anotaciones sobre el mito, incluso presenta el escudo de armas de Prete Gianni y todos sus descendientes en la parte superior izquierda.

Este tipo de ficción alimentó el mito durante otros cien años, hasta que los académicos del siglo XVII demostraron que no podía haber ningún vínculo entre el monarca y Etiopía; por eso nos resignamos a considerarlo sólo una leyenda, aunque probablemente con fundamento en hechos y personajes históricos. Sin embargo, no se debe subestimar cómo las fábulas de este tipo desde la antigüedad han motivado expediciones a tierras desconocidas, desempeñando un papel importante en la expansión de nuestro conocimiento del mundo.

A continuación, el mapa Presbiteri Iohannis sive Abissinorum Imperii Descriptio del 1573 di Orteliu:

Fuentes: Giulia Roccaforte, La carta de Prete Gianni, Tesis de grado en la Universidad Ca’Foscari de Venecia, 2012. Edward Brooke-Hitching, The Imaginary Atlas, Mondadori, 2017.

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