John Elwes: el avaro que inspiró a Ebenezer Scrooge en “Cuento de Navidad” de Dickens

John Elwes: el avaro que inspiró a Ebenezer Scrooge en “Cuento de Navidad” de Dickens

John Elwes (1714-1789) fue miembro del Parlamento británico y un conocido avaro inglés, fuente de inspiración para Ebenezer Scrooge, el protagonista del Cuento de Navidad de Charles Dickens, pero también para otras obras literarias, como “Nuestro amigo mutuo“Por el propio Dickens y”La hija del avaro”Por John Scarfe.

Elwes, cuyo apellido original era “Meggot”, nació en una respetable familia inglesa. Su padre, Robert Meggot, era dueño de una cervecería en Southwarl, y su abuelo era Sir George Meggot, diputado (como se convertirá en su nieto) del condado de Berkshire. La madre también pertenecía a una prestigiosa familia, y el hijo inició su carrera de manera brillante, recibiendo la educación del Westminster School.

John Elwes se graduó temprano y llegó a Ginebra, donde se convirtió en uno de los jinetes más respetados de toda Europa.

Elwes heredó su primera fortuna de su padre, quien murió en 1718 cuando John tenía solo 4 años. Su madre recibió alrededor de £ 100,000 (algo así como £ 8,000,000 en 2010), pero ella se declaró famélico porque era demasiado tacaña para gastarlo. Con la muerte de su madre, John heredó no solo una gran cantidad de dinero, sino también las propiedades familiares, incluido Marcham Park, en Marcham, Berkshire (ahora Oxfordshire), compradas por su padre en 1717.

Abajo, Marcham Park, fotografía de Rodolph vía Wikipedia:

Huérfano de padre, John encontró en su tío materno una figura a seguir e imitar. Harvey Elwes fue el avaro que entrenó al joven y le enseñó a:

Viviendo con poco más de £ 110 al año

El tío estaba lejos de ser pobre, por supuesto. Diputado de Sudbury, Harvey y John a menudo pasaban las tardes hablando de los gastos del otro. loco, bebiendo una copa de vino en la oscuridad o en la tenue luz de una vela. Y fue precisamente para apoderarse de la herencia de su tío que John cambió su apellido, de Meggot a Elwes. Sir Harvey murió el 18 de septiembre de 1763, dejando toda su fortuna a su sobrino, una cifra astronómica para la época:

250.000 libras, alrededor de 18.000.000 libras en 2010, una fortuna que siguió creciendo a pesar de la ineptitud del propietario.

Elwes heredó no solo las posesiones de su tío, sino también la legendaria y extravagante avaricia. Comenzó a usar solo ropa raída y andrajosa, incluida una peluca de mendigo que encontró colgada en un seto. Para guardar las velas comenzó a permanecer despierto solo a la luz del sol, mientras que la ropa mojada no se secaba para no desperdiciar la leña para el fuego, manteniéndola encendida para guardar.

Si toda la comida no se consumía, Elwes la comía ya podrida, sin tirar nada.

Las hermosas propiedades que poseía cayeron en mal estado por no gastar el dinero en reparaciones, y muchos de los preciosos muebles del interior terminaron siendo destruidos. El dormitorio también se vio afectado por numerosas fugas de agua de lluvia, y una vez un familiar se vio obligado a mover la cama a diferentes posiciones hasta que se encontró una esquina parcialmente seca.

Su biógrafo, Edward Topham, describió su actitud excéntrica de la siguiente manera:

Después de pasar una noche entera en compañía de los hombres más disolutos, elegantes y ricos de su tiempo, entre espléndidas habitaciones, sofás dorados, camareros y todo tipo de comodidades, alrededor de las 4 de la mañana abandonó las vacaciones, pero no volvió a casa. Solía ​​ir a Smithfield para controlar su ganado que salió a la venta en Theydon Market. El mismo hombre, ajeno a las escenas que acababa de dejar, se paró bajo el frío y la lluvia y cambió un cadáver con un carnicero por un chelín.“.

Incluso la salud de Elwes era un problema para limitar el gasto. Al igual que muchos avaros, desconfiaba de los médicos y prefería curarse a sí mismo para ahorrar dinero. Un día se cortó gravemente las piernas mientras caminaba a casa en la oscuridad. Llevado al farmacéutico del pueblo, permitió que el hombre curara solo a uno, apostando a que el otro miembro se curaría primero. Elwes ganó durante dos semanas y el médico se vio obligado a pagarle la tarifa pagada por el tratamiento de la ida.

En 1772, con la ayuda de Lord Craven, se convirtió en miembro del Parlamento de Berkshire (sus gastos electorales ascendieron a solo 18 chelines). Ingresó a la Cámara de los Comunes en una elección como candidato para reemplazar a Thomas Craven y comenzó el primero de sus tres mandatos. Permaneció en su cargo hasta que se retiró en las elecciones de 1784, formando parte de los dos campos políticos británicos, aunque nunca tomó la palabra para dirigirse a la Cámara.

Los parlamentarios comentaron burlonamente que no podían llamarlo “Cambia-Tunic” (renegado) porque solo tenía un traje.

Elwes viajaba a menudo a Westminster para asistir a las consultas y cubría el viaje en un pobre caballo delgado, siempre eligiendo la carretera que no tenía puntos de control de peaje. Llevó un solo huevo duro para el viaje, y a la mitad del viaje lo consumió y se quedó dormido debajo de un árbol. Después de 12 años como miembro del parlamento, se retiró para evitar el gasto de mantener su cargo.

A pesar de su excepcional frugalidad, Elwes perdió enormes sumas de dinero en préstamos impagos e inversiones dudosas. Increíblemente, tenía una ética que era todo menos despiadada:

Elwes pensó que no debería pedirle dinero a un caballero bajo ninguna circunstancia

Le prestó la considerable suma de £ 7.000 a Lord Abingdon para que le permitiera hacer una apuesta en el hipódromo de Newmarket, uno de los más famosos de toda Inglaterra. El día de la carrera, Elwes se dirigió al hipódromo, donde permaneció durante 14 horas sin nada para comer excepto un trozo de pankake (panqueque) que se había embolsado dos meses antes. Le juró a su compañero que:

Estaba como nuevo

Una vez que terminó su carrera parlamentaria, Elwes se retiró a la vida privada. Se movía entre sus ahora numerosas propiedades como un mendigo, nunca encendiendo fuego para no consumir la madera y permaneciendo como de costumbre solo durante las horas del día. Sin embargo, empezó a vivir junto a sus sirvientes para ahorrar los gastos de velas y leña, y obligando a todo el mundo a los gélidos inviernos de Berkshire sin ningún tipo de calefacción.

Si un mozo sacaba heno para el caballo de un visitante, Elwes se escabullía y lo sacaba. En los últimos años ni siquiera tenía una casa fija y deambulaba entre sus propiedades vacantes en Londres en el vecindario de Marylebone.

Se decía que todas sus posesiones eran un par de camas y un par de sillas, así como la vieja ama de llaves.

El ama de llaves se enfermaba a menudo porque no solo faltaba madera para mantenerse caliente, sino también el vidrio de las ventanas.

Su avaricia finalmente le costó casi la vida.

John Elwes se enfermó un día en una de las casas de su propiedad y ya nadie pudo encontrarlo. El sobrino, coronel Timms, buscó por todas partes a su tío, sin éxito. Un niño recordaba haber visto a un “viejo mendigo” entrar en una de las casas deshabitadas de Elwes en Great Marbolorough Street, y el soldado fue inmediatamente allí.

Aquí llamó, pero no recibió respuesta, y llamó a un cerrajero para forzar la cerradura. Según el autor Edward Walford, en su “Viejo y Nuevo Londres”, Libro IV, 1878:

En la parte baja (de la casa) todo estaba cerrado y en silencio, pero subiendo las escaleras escucharon los gemidos de una persona que aparentemente estaba en dificultad: entraron a la habitación y allí, en una cama vieja, encontraron al señor Elwes aparentemente sumergido en agonía. mortal, y por un tiempo pareció completamente entumecido. Permaneció en esta condición hasta que bebió unos “cordiales”, administrados por un farmacéutico cercano. Después de recuperarse lo suficiente, Elwes afirmó que creía que había estado enfermo durante “dos o tres días”, y que había una “anciana” en la casa, pero por una razón u otra, “ya no estaba cerca de él”. Afirmó que ella también se había enfermado, pero supuso que se había recuperado y se había ido. El sobrino y los hombres que se habían apresurado a guardarlo pronto encontraron a la mujer, que llevaba muerta dos días, tirada en el suelo.

Al final de sus días, Elwes se puso inquieto, como un loco. Escondía pequeñas cantidades de dinero en diferentes lugares y pasaba su tiempo visitando constantemente todos los escondites para estar seguro de su seguridad.

Sufría un trastorno mental llamado peniafobia: el miedo a empobrecerse

Comenzó a imaginarse comprometido con ladrones que intentaban robar su dinero. En sueños gritó:

¡Me quedaré con mi dinero! No me robes, no no

Y así. Cuando estaba despierto, o no sufría alucinaciones, respondía a quien le preguntaba qué había pasado: “Les pido perdón, me llamo Elwes, lamentablemente me robaron en esta casa, que creo que es mía, todo el dinero que tengo en el mundo: cinco guineas y media corona“.

Cuando se acercó a la muerte, el médico de familia dictaminó: “Ese hombre, con los hábitos de dureza y templanza que observó durante toda su vida, habría vivido otros 20 años si no fuera por su continua preocupación por el dinero.“.

Su abogado escribió sus últimos deseos a la luz de la chimenea y no de la vela para no malgastar el dinero, y gestionó fondos por 800.000 libras, comparables a los 45 millones de libras de hoy (unos 50 millones de euros).

John Elwes fue encontrado muerto en su cama el 26 de noviembre de 1789 con su única ropa, en la que dormía, comía y realizaba todas las actividades. Había vivido los últimos años con solo 50 libras al año, una cifra ridícula, y dejó a sus dos hijos ilegítimos, George y John, 500,000 libras, mientras que su sobrino, el coronel Timms, 300,000 libras.

Topham, amigo y biógrafo de Elwes, escribió sobre él:

En la vida privada, era su principal enemigo. A otros les ha prestado mucho, a sí mismo se ha negado todo, pero en la búsqueda de la propiedad, o en la recuperación de la misma, no tengo en mi memoria ni una sola mala acción que le sea imputable.“.

Además de ser miembro del Parlamento inglés, los logros de Elwes incluyeron la financiación de la construcción de una cantidad significativa del Londres georgiano, como Portman Place, Portman Square y partes de Oxford Circus, Piccadilly, Baker Street y Marylebone.

El personaje pintado por Dickens es un estereotipo de John Elwes, no muy cierto. Elwes era un hombre tacaño, pero conservaba una nobleza básica que no se veía afectada por su avaricia. En el libro de Dickens, Scrooge no dudaría ni un segundo en tomar las peores acciones para recuperar a sus usureros, mientras que Elwes derrochaba una fortuna en préstamos nunca reembolsados. También fue financista de obras públicas y miembro del parlamento.

A continuación, fantasmas de los usureros muertos en el libro de Dickens, ilustración de John Leech:

Curiosamente, el personaje literario contaba con un sobrino, Fred, que se podía identificar en el coronel Timms, a quien iba buena parte de la fortuna de su tío y que lo ayudó en su momento de necesidad. John Elwes era un tacaño profundo, pero la primera víctima de su avaricia no fueron los demás, sino él mismo. Ebenezer Scrooge era codicioso tanto para sí mismo como para los demás, constituyendo un doble literario fascinante aunque no correspondiera a una realidad más compleja y tragicómica.

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