Gold Rush: la historia de los chinos que se enriquecieron lavando la ropa de los buscadores gratis

Gold Rush: la historia de los chinos que se enriquecieron lavando la ropa de los buscadores gratis

Él era el hazmerreír de todos buscadores de oro que se detuvo en Weaverville cuando el California se había convertido en el nuevo Eldorado: era un pequeño chino llamado John John (apodo reservado para todos los inmigrantes chinos durante la fiebre del oro) que durante meses había lavó la ropa de los mineros sin pedir compensación alguna. Obviamente, los astutos buscadores se aprovecharon abundantemente, sintiéndose mucho más listos que los estúpidos chinos … Pero Juan Juan no era tan ingenuo y amasó su fortuna sin demasiado esfuerzo ni riesgo.

James W. Marshall fue el hombre que inició el Fiebre del oro, de forma completamente aleatoria. Probablemente, si hubiera sabido las desastrosas consecuencias que tendrían para su vida, esas pepitas encontradas en el río Americano se habrían quedado en el lecho del arroyo. Era el 24 de enero de 1848 cuando Marshall, que supervisaba la construcción de un aserradero del que era socio, notó que algo brillaba bajo el agua del canal adyacente. Después de algunas comprobaciones, estaba seguro de que las piedras brillantes eran pepitas de oro.

Es casi seguro que el hombre de la foto no sea Marshall, sino quizás el asistente del fotógrafo.

Fuente de la imagen: Bobak Ha’Eri a través de Wikipedia, con licencia CC BY-SA 3.0

En un año, todo cambió en California, que recientemente se había convertido en parte de Estados Unidos. Los trabajadores de Marshall dejaron sus trabajos para perseguir el oro y el aserradero fue abandonado, mientras una horda de aventureros de todo tipo ocupaba el territorio, tanto que Marshall se vio obligado a dejar su parcela de tierra: nunca reconstruyó otra vez y al final murió en la miseria, pero esa es otra historia …

La Fiebre del oro, o la fiebre del oro, no sólo trajo a California a buscadores de oro que venían de todo el mundo a hacer fortuna: con ellos también a los que intentaban explotar la fiebre que había contagiado a miles de personas. Hubo quienes montaron tiendas para abastecer a los buscadores, quienes abrieron tabernas y burdeles, y luego charlatanes, jugadores y aventureros que intentaron ganar dinero con las ganancias de los mineros. Para muchos, era más rentable ofrecer servicios a los prospectores que lanzarse al pez gordo en pos del sueño de encontrar una rica veta aurífera. Por cierto, pocos mineros se hicieron realmente ricos, a diferencia de Levi Strauss, por ejemplo, que hizo su fortuna con su overol de mezclilla …

Cada buscador pagaba por dormir en una cama limpia, comer una comida caliente, pasar unas horas en compañía de una prostituta y también para que le lavaran la ropa embarrada que vestía mientras se sumergía en los ríos. Lavar la ropa de los mineros: esta fue la brillante intuición del pequeño chino cuyo verdadero nombre nunca se conocerá. John John, el “hazmerreír de Weaverville” limpió la ropa de los mineros no sólo de barro, sino también de polvo de oro atrapado en las telas y, a veces, incluso pequeñas pepitas de oro en los bolsillos.

Después de un año en Weaverville, se vio al chino paseando por la ciudad de Sacramento, vistiendo ropas elegantes … al menos según el relato de John Hoffman, un prospector que durante treinta años viajó por el sierras de California para encontrar oro y plata. Parece que el pequeño lavandero chino se aprovechó más tarde del sentido de superioridad con que los blancos trataban a los chinos, engañándolos nuevamente.

John John recibió el encargo de construir un edificio en Coulterville, y nominalmente contrató a 18 de sus compatriotas, por quienes cobró la misma cantidad de salarios. En realidad, solo había diez trabajadores, pero los clientes nunca lo notaron, porque “todos los chinos tienen el mismo aspecto”, y el trabajo avanzó rápidamente. John John se aprovechó no solo de los blancos, sino también de sus trabajadores, que debían pagarle la mitad de su salario, como compensación por el privilegio trabajar con un emprendedor así.

Quizás, la de los pequeños chinos sea solo una de las muchas leyendas que nacen alrededor de las fogatas, durante las largas noches bajo las estrellas de California, o quizás no … pero ya nadie podrá saberlo.


Lo cierto es que la fiebre del oro provocó un trastorno total en la vida de ese territorio holgazán y soñoliento que era California en ese momento: San Francisco, en el espacio de dos años, entre 1848 y 1850, pasó de 1.000 a 25.000 habitantes.


Y a medida que el oro se volvió más difícil de recuperar, los mineros expandieron su área de distribución, cazando nativos americanos, privados de sus lugares de caza y recolección de alimentos. Aquellos que no fueron masacrados (un estimado de 9.400 a 16.000 personas, incluyendo mujeres y niños) murieron de enfermedades y hambre, porque ya no tenían forma de conseguir comida. El primer gobernador de California apoyó el exterminio: “Que se siga librando una guerra de exterminio entre las dos razas hasta que la raza india se extinga …” Ésta era, según la mentalidad de la época, la voluntad de Dios.

Todas las imágenes, a menos que se especifique lo contrario, son de dominio público.

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