Amianto: muy valioso para los antiguos de hoy es el amianto venenoso

Amianto: muy valioso para los antiguos de hoy es el amianto venenoso

El oro, la plata, las piedras preciosas (pero también el incienso y la mirra, elegidos por los Magos como regalos para el Mesías recién nacido) eran regalos preciosos para los reyes y emperadores de todo el mundo. Entre estos también podría estar el amianto, un mineral extraordinario y casi prodigioso, digno de un rey.

Como Carlomagno, a quien le encantaba sorprender a sus invitados arrojando al fuego, al final del banquete, el mantel blanco tejido únicamente con fibras de amianto.

¿Estaba el emperador enojado o pensaba que el lienzo estaba irreparablemente manchado?

Nada de esto porque, como por arte de magia, frente a los incrédulos comensales, el mantel no se quemó, y una vez retirado de las llamas apareció tan blanco como la nieve.

Asbesto del tipo Tremolite

Imagen de Tiia Monto a través de Wikimedia Commons, con licencia CC BY-SA 3.0

Hoy en día, el amianto se conoce mejor como amianto, un material que evoca enfermedad y muerte, pero que se consideraba precioso en la antigüedad.

Generalmente se piensa que el amianto no es de origen natural, sino un producto artificial desarrollado industrialmente por sus propiedades aislantes. En realidad, el amianto es una mezcla de minerales (del grupo de los silicatos) que bajo condiciones particulares forman cristales fibrosos muy finos, prácticamente inatacables al fuego pero extremadamente tóxicos si se inhalan, cuando se dispersan en el aire en partículas microscópicas.

Amianto del tipo Antofillite

Imagen de dominio público

El amianto ya era conocido y utilizado en la antigüedad: hace 4000 años en Finlandia servía para hacer la cerámica más resistente, mientras que unos milenios más tarde el filósofo y botánico griego Teofrasto (371-287 aC) habla de él en su tratado “Sulle Pietre” ), discípulo de Aristóteles, cuando describe una mecha hecha de amianto, que permaneció encendida mucho tiempo después de que se agotó el aceite, en una lámpara votiva de la diosa Atenea. Herodoto, por su parte, habla de la costumbre de tejer con fibras de amianto telas funerarias destinadas a personas de alto rango, para no mezclar las cenizas del difunto con las de la madera utilizada para la pira.

Fibras sedosas de amianto sobre moscovita

Imagen de dominio público

El uso de amianto también estaba muy extendido en China, al menos dando crédito a una historia sobre un general de la dinastía Han (206 a. C.-220 d. C.): siempre para asombrar a sus invitados, el general solía llevar una chaqueta tejida con amianto, sobre el que derramó vino “sin querer”. Simulando un ataque de ira, arrojó la prenda sucia al fuego, recuperándola al cabo de un tiempo completamente intacta y sin la sombra de una mancha.

Fibras de amianto del Val di Susa

Imagen de dominio público

Más imaginativa y sugerente es la interpretación que da Marco Polo (hacia 1250) sobre una prenda que sorprendentemente no se quemó en el fuego, como la chaqueta del general chino o el mantel de Carlomagno. Según el viajero veneciano, a quien le debemos gran parte de la información sobre el Lejano Oriente de la época, el tejido no inflamable estaba elaborado con piel de salamandra, “Porque la verdad real es que la Salamandra no es una bestia, como afirman en nuestra parte del mundo, sino que es una sustancia que se encuentra en la tierra; y te lo contaré “.

Marco Polo tiene razón, ¿cómo dar crédito a la creencia occidental, transmitida a lo largo de los siglos (desde Plinio a Paracelso, hasta el teósofo moderno Steiner), de que las salamandras vivían en el fuego?

Salamandra ilesa en el fuego, de un bestiario de alrededor de 1350

Imagen de dominio público

“Todos deben ser conscientes de que no puede estar en la naturaleza de ningún animal vivir en el fuego, ya que cada animal se compone de los cuatro elementos. Ahora yo, Marco Polo, tenía un conocido turco llamado Zurficar, que era un tipo muy inteligente. Y este turco le contó a Messer Marco Polo cómo había vivido tres años en esa región en nombre del Gran Kaan, para conseguirle esas Salamandras. Dijo que la forma en que los consiguieron fue cavando en esa montaña hasta que encontraron una vena determinada. La sustancia de esta vena fue luego tomada y triturada y, así tratada, se divide por así decirlo en fibras de lana, que se ponen a secar. Una vez secas, estas fibras se machacaron en un gran mortero de cobre y luego se lavaron, para eliminar toda la tierra y dejar solo las fibras como fibras de lana. Luego se hilaron y se convirtieron en servilletas. Cuando se hacen por primera vez estas servilletas no son muy blancas, pero al ponerlas al fuego un rato se vuelven blancas como la nieve. Y así de nuevo cada vez que se ensucian se blanquean metiéndolas al fuego ”.

La confusión entre salamandras y fibras de amianto persistió a lo largo de la Edad Media: el naturalista Conrad Gesner escribe que la salamandra tiene un pelaje lanudo, mientras que Sir Thomas Browne afirma que “la lana de salamandra no pertenece a ningún animal, sino que es una sustancia mineral “(Pseudodoxia Epidemica, 1646).

Tela de amianto

Imagen de LukaszKatlewa a través de Wikipedia, con licencia CC BY-SA 3.0

El conocimiento de las propiedades del amianto no impidió que algunos estafadores se aprovecharan de la credulidad de muchos ingenuos: se creía que muchas reliquias falsas vendidas como fragmentos de la Cruz de Cristo eran auténticas por su incombustibilidad.

Quizás porque el amianto, aunque real en su pertenencia al mundo mineral, parecía algo mágico, ligado al mundo esotérico de las salamandras “mitológicas” (ciertamente no las reales, que obviamente temen al calor) o ciertas ratas que, según Una leyenda, vivirían dentro de los volcanes: su hermoso y largo pelaje es de un color rojo fuego, como las llamas que los rodean y para matarlos solo se les rocía con unas gotas de agua, lo que sorprendentemente blanquea su pelaje.

Canteras de amianto en Quebec, alrededor de 1876

Imagen de dominio público

Era una constante, aparentemente, asociar las fibras de amianto con algún animal, que necesariamente tenía las mismas características, a saber, ser incombustible.

Una creencia poco probable, pero que se adaptaba bien al material real del que está hecho el amianto, en cierto sentido “antinatural”: todas las fibras textiles vinieron (hasta el advenimiento de las sintéticas, utilizadas solo durante algunas décadas) de los reinos animal y vegetal, o de algo vivo. El amianto era la única fibra “producida” a partir de una roca, con una consistencia dura por definición. El biólogo del siglo XVIII Charles Bonnet incluso especula que el asbesto es el vínculo entre la materia inanimada y la materia viva, porque es casi surrealista observar fibras muy delicadas parecidas a la seda dentro de una roca dura.

El hecho de que esos hermosos filamentos resultaran extremadamente tóxicos para los humanos es un tema a tratar por separado: el drama de miles y miles de trabajadores que murieron por asbestosis y diversas formas de cáncer no se reconcilia con las bromas de Carlomagno y con el salamandras viviendo en el fuego.

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